Porte du diable

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Les portes du diable sont des éléments structuraux que l’on trouve dans le mur nord de certaines églises médiévales et anciennes du Royaume-Uni. Ils sont particulièrement fréquents dans le comté historique de Sussex, où plus de 40 églises existent encore. Ils ont leurs origines au début de l’ère chrétienne, lorsque le culte pré-chrétien était encore populaire, et n’étaient souvent que des structures symboliques – bien qu’ils aient parfois été utilisés comme de véritables entrées.

Fonctions

Avant et pendant le Moyen Age, la face nord d’une église était considérée comme appartenant au Diable et aux personnes considérées comme païennes. Les églises étaient invariablement construites au nord des routes et des pistes, pour s’assurer que leur entrée principale se trouvait du côté sud. Il était également courant qu’ils soient construits sur des sites sacrés pré-chrétiens. Ces lieux étaient encore considérés comme sacrés par leurs anciens fidèles, qui continuaient souvent à les visiter. Une porte était souvent insérée dans le côté nord « païen » de l’église pour leur permettre d’entrer et de prier sur le site. En raison de l’association de ce côté avec le Diable, le nom de « porte du Diable » s’est établi.

Un but plus tardif et plus commun (surtout dans le Sussex) était de permettre au Diable de s’échapper de l’église. Une croyance répandue au Moyen Âge voulait que le Diable réside dans l’âme d’un enfant non baptisé ; au baptême, le Diable serait chassé de l’enfant et devrait pouvoir partir. C’est pourquoi une porte était souvent intégrée dans le mur nord à cet effet. Ces portes étaient souvent trop petites pour être réellement utilisées et n’étaient donc que figuratives. La plupart des portes qui restent ont été maçonnées pour empêcher le Diable d’entrer de nouveau.

Exemples

On trouve des portes du diable partout en Grande-Bretagne, mais elles sont concentrées dans le Sussex : les églises de ce comté avec des exemples visibles comprennent l’église St Margaret’s, Ditchling ; St Peter’s Church, Hamsey ; St Helen’s Church, Hangleton ; All Saints Church, Patcham ; St Mary the Blessed Virgin, Sompting et St Nicholas’ Church, Worth

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